Espèces en voie de réapparition

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Des apprentis sorciers s’activent pour donner une nouvelle jeunesse aux animaux disparus, à cause d’une météorite géante ou du braconnage sportif. Un retour vers le futur baptisé « dé-extinction », qui repose sur trois méthodes scientifiques.

Méthode 1 : Cloner les vieux restes

Elle s’appelait Celia. Elle avait la langue râpeuse et une jolie barbiche. Dernier spécimen de bouquetin des Pyrénées, Celia périt écrasée par un arbre en l’an 2000. Emblème du massif pyrénéen, le bucardo, comme on l’appelle dans la région, devait être ramené à la vie. Une équipe de choc menée par des généticiens aragonais fut alors missionnée pour ressusciter la bête. Un clonage minutieux, au moyen d’une transplantation patiente des noyaux de cellules de Celia dans les ovules d’une chèvre compatible, a permis de donner vie en 2010 à un petit bouquetin. Sauf qu’au bout de dix minutes seulement le bébé s’éteignait, condamné par un poumon malformé. Malgré cet échec (des bouquetins castillans ont finalement été introduits dans les Pyrénées), la technique de clonage s’est révélée scientifiquement solide, à condition que les chercheurs disposent du matériel génétique du macchabée le plus complet possible. Elle est d’ailleurs au cœur du « projet Lazare », mené aujourd’hui par des chercheurs australiens.

     
La grenouille Rheonatrachus, dont la particularité est d'enfanter par la bouche (photo: Professeur Michael Tyler)
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 Pas sur des biquettes, cette fois : il s’agit de redonner vie à une grenouille qui a la particularité d’enfanter par la bouche. Les derniers spécimens connus, morts en 1983, avaient été précieusement conservés. La première expérience, réalisée en mars 2013, serait concluante.

Méthode 2 : Mixer les vivants et les morts

Et si de l’utérus de l’éléphante sortait un bébé mammouth ? Un bataillon de paléogénéticiens s’est lancé dans la course à la résurrection du premier mammouth, dont une carcasse exploitable conservée dans le permafrost sibérien a été découverte par des explorateurs. Place désormais aux travaux d’ingénierie de l’ADN. Un peu comme on construit un Lego, il s’agit de séquencer le génome d’un animal disparu, puis d’insérer des bouts de son ADN dans le génome d’une espèce encore en vie. Faire du vieux avec du neuf, en somme. Le biologiste japonais Akira Iritani, de l’université de Kyoto, a annoncé attendre un heureux événement pour 2017, mais un consortium russo-coréen aurait un temps d’avance sur la concurrence.

L’ADN ainsi customisé devrait permettre de faire revivre la tourte voyageuse.

Dans un autre style, la tourte voyageuse – sorte de pigeon nord-américain – est elle aussi en instance de dé-extinction. Même procédé : des extraits de la dernière survivante (Martha, morte en 1914 au zoo de Cincinnati) sont assemblés à la carte génétique d’espèces compatibles. L’ADN ainsi customisé (pour retrouver la couleur d’origine, la bonne taille de la queue, etc.) devrait permettre de faire revivre le regretté volatile. Peut-être pour un lâcher inaugural dans la cour de l’université d’Harvard où George Church, ingénieur génomique à la barbe fournie, compte sur la reprogrammation génétique pour protéger les oiseaux. Mais sa tourte voyageuse paraît bien sage au regard du Chickenosaurus.

Le chickenosaurus, une sorte de dinosaure que les scientifiques pensent pouvoir créer

Imaginé par Jack Horner – paléontologue autodidacte qui fut consultant pour le tournage de Jurassic Park – ce « poulet dino » s’annonce comme le comble de la régression génétique. Selon le savant fou du Montana, on pourrait, à rebours, réduire la structure génétique du poulet à celle de son plus lointain ancêtre. Un scénario digne de Spielberg. Une collecte de fonds est déjà ouverte pour le projet « Make a Dinosaur ».

Méthode 3 : Ensauvager le monde

Sir Arthur Conan Doyle avait situé Le Monde perdu sur un haut plateau inaccessible, perché dans la forêt amazonienne. Loin de l’homme, imaginait l’écrivain, survivraient les dinosaures. Un siècle plus tard, à une trentaine de kilomètres au nord d’Amsterdam, des troupeaux d’aurochs paissent dans un polder de 6 000 hectares, décor préhistorique surveillé par des nuées de vautours prêts à se repaître des carcasses. La réserve d’Oostvaardersplassen n’a pas seulement un nom imprononçable, elle est surtout interdite à l’homme.

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Ce lieu artificiellement sauvage est un réceptacle commode pour les mammifères en réhabilitation. Leur retour se prépare selon un ensauvagement basé sur le croisement scrupuleux de vaches sauvages aux caractéristiques semblables. Comme un arbre généalogique inversé. Plus loin au nord, en Sibérie, l’écologue russe Sergey Zimov bichonne, depuis 2006, son Pleistocene Park, copier-coller des années –10 000. Labo géant à ciel ouvert, ce vaste jardin jurassique, où l’ancestrale toundra repousse peu à peu, est destiné à accueillir des mammouths mutants (lesquels seraient réputés pour leur pouvoir fertilisant). En attendant de se remplir des trouvailles vintage des scientifiques, comme autant d’arches de Noé loufoques.

Un projet mémoriel pour le fun ?

Repeupler le monde avec des animaux d’un autre temps appelle au rêve autant qu’à la circonspection. Les paléogénéticiens, volontiers mégalos, ont pris un temps d’avance sur le débat autour de la résurrection des mammouths, dodos, tigres à dents de sabre et autres grenouilles à incubation gastrique. Le processus de réintroduction pose question, tant sur le plan éthique que de la pure utilité.

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« Le crime n’est pas de faire revivre les espèces, c’est leur extinction »

Dans un article de la revue Science publié en avril 2013, Henry T. Greely et Jacob S. Sherkow, deux chercheurs américains de Stanford, dressent ainsi une liste des problèmes qu’entraînerait la réapparition d’espèces du passé. Au-delà du bien-être de ces revenants (et de leur adaptation à la « modernité »), les risques sont nombreux pour les espèces d’aujourd’hui (invasion du biotope, incursion musclée dans la chaîne alimentaire, etc.) et soulèvent le problème de la cohabitation, harmonieuse ou conflictuelle, avec les locataires actuels de la Terre : « Le crime, ce n’est pas de les faire revivre, c’est leur extinction », lancent les avocats de la dé-extinction. Certes. Mais aussi enthousiasmant que soit ce projet « mémoriel », il interroge le rapport qu’entretiennent les hommes avec les animaux (morts ou vivants). Surtout quand la nécessité scientifique procède d’un argument déconcertant, le fun.

 

Illustration de une réalisée par Julian Pacaud pour Usbek & Rica.

Article paru dans le numéro 10 d'Usbek & Rica.

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